Vente à découvert (short selling)


Principe

Également appelée short selling ou short, une vente à découvert permet d’investir en pariant sur la baisse du cours d’un actif financier, par exemple d’une action.On parle de pari « baissier ». Un investisseur qui vend une action à découvert veut donc gagner de l’argent en pariant sur la baisse du cours de cette action.

Dans une opération short, l’investisseur vend une action qu’il ne possède pas. Appelé « baissier », cet investisseur compte acquérir cette action plus tard à un cours inférieur et empocher la différence entre le cours de vente et le cours d’achat. Plutôt que d’acheter bas puis vendre haut, une vente à découvert vise à vendre haut puis à acheter bas.


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Exemple de vente de titre à découvert

Dans la pratique, le vendeur à découvert doit emprunter l’action qu’il souhaite shorter. Les courtiers tiennent un inventaire des titres disponibles pour être empruntés. Ces titres peuvent appartenir au courtier lui-même, à d’autres investisseurs ou à d’autres courtiers. L’emprunteur peut devoir verser un « loyer » pour avoir le privilège d’emprunter des titres, selon l'attractivité des actions qu'il souhaite shorter. Il doit également répondre à un appel de marge pendant la durée de la vente à découvert.

Un exemple simple de vente à découvert: un investisseur baissier vend à découvert 100 actions A à un prix de dix dollars la pièce. On dit qu'il shorte l'action A (il veut gagner de l'argent en pariant sur la baisse du cours). Il encaisse donc 1000 dollars. Cette somme ou une partie de cette somme est conservée par le courtier le temps que le vendeur emprunte les actions. Quelque temps plus tard, le cours de l’action A est tombé à cinq dollars. Le vendeur à découvert achète alors 100 actions A, pour 500 dollars. Il rend les 100 actions empruntées au prêteur et récupère les 1000 dollars d’appel de marge. La vente à découvert (short selling) lui a rapporté 500 dollars (moins l'éventuel coût de l'emprunt et les frais de courtage).


Éloges et critiques de la vente à découvert

Côté éloges, les ventes à découvert sont utiles pour le bon fonctionnement du marché. Elles contribuent à la liquidité et à l’établissement des cours. Le short selling élargit les possibilités d’un investisseur, une vente de titre à découvert lui permettant de gagner de l’argent lorsqu’il pense qu’une entreprise va rencontrer des problèmes ou qu’elle dissimule des difficultés, voire des fraudes. Les vendeurs à découvert exercent donc un rôle de régulateur sur le marché.

Côté critiques, un important volume de vente à découvert sur un titre exerce une forte pression baissière sur son cours. Cette méthode d’investissement peut précipiter le mouvement baissier d’un actif financier. Il arrive que des autorités boursières interdisent momentanément les ventes à découvert sur certaines actions, afin d’en limiter le déclin. Ce fut le cas en juillet 2008 aux États-Unis, lorsque la SEC, le gendarme des marchés américain, a interdit de shorter les titres financiers, pris dans la tourmente post-subprimes.

Côté risques, une vente à découvert peut théoriquement entraîner une perte illimitée pour le vendeur à découvert. En effet, le cours d’un actif ne peut pas tomber plus bas que zéro, mais il peut grimper jusqu’à l’infini. Dans le second cas, l’investisseur baissier doit racheter les titres shortés à un prix bien plus élevé qu’il ne les a vendus à découvert, ce qui lui occasionne une perte théoriquement sans limite.

Autre risque d'un short, celui que le courtier ne parvienne pas à localiser de titres à emprunter pour répondre à un ordre de vente à découvert dans les délais prévus par les règlements boursiers. Lorsqu’il est impossible de trouver des titres disponibles pour une vente à découvert, le vendeur à découvert est forcé à couvrir sa position en achetant des titres au cours du jour. On parle alors de buyin ou de buy-in. Cette opération réalisée automatiquement par le courtier, dans le cadre d'une vente de titre.


Liens externes concernant la vente à découvert



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